De kunst van het stappen - en hoe het mensen al meer dan een eeuw samenbrengt

'Het lichaam van een danser is haar instrument' - we hebben allemaal het gezegde gehoord. Maar voor steppers, die hun lichaam gebruiken om ritmisch drummen na te bootsen, is dat gezegde alles.

'Het lichaam van een danser is haar instrument' - we hebben allemaal het gezegde gehoord. Maar voor steppers, die hun lichaam gebruiken om ritmisch drummen na te bootsen, is dat gezegde alles.

Step veroverde afgelopen zomer de VS met de release van de documentaire STAP , dat volgde op drie leden van het stapteam van de Baltimore Leadership School for Young Women. Het team haalde ook het podium van 'So You Think You Can Dance' seizoen 14, nadat de auditie van lid Blessin Giraldo eindigde met een uitnodiging van Nigel Lythgoe zelf.



Voor dansfans leek het misschien de zomer van stap. Maar deze kunstvorm bestaat al meer dan een eeuw. Wat is het, waar komt het vandaan en waarom neemt de wijdere danswereld het op?


Gevormd door geschiedenis

Terwijl de stap zoals we die vandaag kennen aan het begin van de 20e eeuw ontstond, gaan de wortels veel dieper. In de 16e eeuw brachten de Portugezen de eerste Afrikaanse slaven naar Amerika vanuit de West-Afrikaanse regio Senegambia. 'De danstraditie in deze regio omvatte voetpercussie, snelle bewegingen, sprongen en gelijktijdige lichaamsbewegingen', zegt Dr. Ofosuwa M. Abiola, assistent-professor geschiedenis en theorie bij de afdeling Theatre Arts van Howard University. Dit vormde de basis van de Afro-Amerikaanse dans. Vanaf de 17e eeuw begonnen de Britten en Fransen slaven binnen te halen uit West-Centraal Afrika, die hun eigen unieke danstraditie hadden. 'Hun beweging was dichter bij de aarde gericht, waardoor het bovenlichaam werd geïsoleerd en de heupen naar beneden werden benadrukt', zegt Abiola. Deze twee tradities vermengden zich in Amerikaanse slavengemeenschappen, en de resulterende circulaire dans werd essentieel voor het leven op de zuidelijke plantages.

Blessin Giraldo (tweede van rechts) en de Lethal Ladies in de film STEP (foto door William Gray, met dank aan Twentieth Century Fox Film Corporation)

De dans kreeg zijn uitgesproken percussieve stijl na de Stono-opstand in 1739 in South Carolina. De opstand begon met 20 slaven, die op trommels sloegen terwijl ze door de straten liepen. De geluiden van de drums trokken andere slaven naar de revolutie, en tegen de tijd dat ze klaar waren, was hun aantal gegroeid. 'Toen die rebellie eenmaal was neergeslagen, verbood wetgevers het drummen of zelfs het bezit van een trommel, omdat ze beseften dat het kon worden gebruikt om te communiceren', zegt Abiola. 'Meteen na het verbod begon je meer percussiedansen te zien, omdat het lichaam de trommel verving.' In de loop van de tijd bleven Afrikaans-Amerikaanse ervaringen de ontwikkeling van de voorloper van step bepalen, die bekend werd als juba.

Grieks worden

De verandering die echt de stap maakte tot wat het nu is, begon in het begin van de 20e eeuw, toen een klein aantal Afro-Amerikanen naar de universiteit ging. 'In 1906 vormde een groep van zeven studenten aan de Cornell University een broederschap, Alpha Phi Alpha', zegt Abiola. 'Ze begonnen juba te gebruiken om met elkaar in contact te komen en elkaar te steunen toen ze geconfronteerd werden met overweldigend racisme.' De broederschap bood een veilige haven voor de Afro-Amerikaanse studenten in een overwegend blanke instelling.

The Lethal Ladies in de film 'STEP' (met dank aan Fox Searchlight Pictures)

Alpha Phi Alpha werd onderdeel van de National Pan-Hellenic Council, bestaande uit negen historisch Afrikaans-Amerikaanse studentenverenigingen en broederschappen. Deze groepen, ook bekend als de 'Goddelijke Negen', veranderden juba in stap. 'De Grieken brachten extreme precisie, met duidelijke armbewegingen, wijzen en zingen', zegt Edward 'King Leo' Nelson van The Players Club, een professioneel stepbedrijf dat overal optrad, van 'America's Got Talent' tot het Witte Huis. 'Ze hebben er een vorm van entertainment van gemaakt en echt een stap naar de mainstream gebracht.'

Buiten de campus stappen

Snel vooruit naar de 21e eeuw, en stap blijft een centraal onderdeel van het Afrikaans-Amerikaanse Griekse, universiteits- en middelbare schoolleven. Maar zijn invloed reikt nu verder dan de campus. Als de leden van het Howard University Step Team het niet druk hebben met het winnen van wedstrijden, besteden ze hun tijd aan vrijwilligerswerk in de DC-gemeenschap. 'Uitgaan naar de gemeenschap is een essentieel onderdeel van de stap', zegt hoofdcoach Tennese Gardiner. Of ze nu optreden in het Kennedy Center for National Dance Day, steples geven op lokale middelbare scholen of vrijwilligerswerk doen bij DC Central Kitchen, deze steppers verliezen de gemeenschapszin nooit uit het oog.

Een groep die optreedt tijdens de Florida Invitational Step Show aan de Universiteit van Florida (met dank aan Florida Invitational Step Show)

De Black Student Union van de University of Florida heeft ook geleerd om te profiteren van het community-building aspect van step. In februari organiseerde de vakbond haar 29e jaarlijkse Florida Invitational Step Show, die stapteams van campussen in het zuidoosten en daarbuiten aan de strijd bracht. 'Step is zo'n cultureel iets voor Afro-Amerikanen op campussen', zegt FISS 2018-directeur Luckso Joacius. 'Dit evenement is bijna als een carnaval voor onze gemeenschap.'

Je ritme vinden

De stap zoals die vandaag wordt beoefend, bevat geen gecodificeerde bewegingen of ritmes. 'Het hangt er allemaal vanaf van wie je het leert', zegt Nelson. Terwijl sommige teams vasthouden aan traditionele Afrikaanse ritmes, experimenteren anderen met populaire muziek en dialoog. Howard University Step Team speelt een mix van traditionele, hedendaagse en originele ritmes, waarbij elke choreograaf een andere interpretatieve benadering hanteert. 'Sommige beginnen met ritme, andere met beweging of een concept, zoals vloerwerk of stoelen', zegt Gardiner. 'Maar wat er ook gebeurt, het moet goed klinken.'

Assistent-hoofdcoach Jacquize Stewart tijdens het optreden van Howard University Step Team (met dank aan Howard University Step Team)

Als oprichter van The Players Club gebruikt Nelson graag populaire beats die zijn publiek misschien herkent. 'Toen ik net begon, werd ik geïnspireerd door Timbaland', zegt hij. 'Ik zou proberen een manier te vinden om zijn beats met mijn lichaam te interpreteren.' De Players Club neemt ook citaten op uit bekende commercials of films om de entertainmentfactor van hun uitvoeringen te versterken. 'Uiteindelijk willen we dat iedereen die naar ons kijkt, of ze nu Afro-Amerikaans zijn of niet, kijkt naar wat we doen en denkt:' Dat ziet er leuk uit - ik wil het proberen! '​


Een versie van dit verhaal verscheen in de uitgave van april 2018 Dansgeest met de titel 'Step By Step