Bessie Coleman, eerste gelicentieerde zwarte vrouwelijke piloot in Amerika

Naar de lucht kijken en hulde brengen aan deze vaak over het hoofd geziene held. Kom meer te weten over de eerste zwarte vrouwelijke piloot in Amerika.

In de tweede klas kreeg Noa Lewis een schoolproject toegewezen op Amelia Earhart, de eerste vrouw die solo over de Atlantische Oceaan vloog. Maar toen de basisschoolleerling uit Georgia haar leraar vertelde dat ze in plaats daarvan haar project op Bessie Coleman wilde doen. Haar leraar zei nee. De reden? Omdat de leraar geen idee had wie Bessie Coleman was. Het bleek dat veel van Noa's klasgenoten - en zelfs haar eigen grootmoeder - ook niet wisten wie deze vrouw was. Maar Noa deed het.

Bessie Coleman was de eerste zwarte vrouw in de Verenigde Staten die in 1921 een vliegbrevet behaalde. Noa leerde over Coleman terwijl ze naar een kindertelevisieprogramma keek. 'Ze inspireerde me omdat ze niet zoveel steun had om haar te steunen in haar droom om piloot te worden', legde Lewis uit aan Zuidelijk wonen. 'Zelfs sommige mensen in haar familie steunden haar niet, en ze deed het toch.' Het was deze sterke vastberadenheid die Coleman hielp haar plaats in de Amerikaanse luchtvaartgeschiedenis te verstevigen.

Haar vleugels vinden

Bessie Coleman groeide op als een van de dertien kinderen in Waxahachie, Texas. Toen ze niet naar de les ging in het schoolgebouw met één kamer, was ze in de katoenvelden om haar gezin te helpen. 'Ze was altijd een vechter,' zei Amy Spowart , de president en CEO van de National Aviation Hall of Fame . 'Vanaf het moment dat ze kon deelnemen aan het welzijn en onderhoud van het gezin, was ze een zeer actieve deelnemer. Ze zou werken om te helpen, zelfs vanaf jonge leeftijd.' Na de lagere school spaarde Coleman haar geld en schreef zich in aan de Colored Agricultural and Normal University in Langston, Oklahoma. Maar ze moest terug naar huis toen haar geld op was na het eerste semester.

In 1915, op 23-jarige leeftijd, verhuisde Coleman naar Chicago. Daar kreeg ze een baan als manicure aan de zuidkant van de stad. Op een dag verscheen haar broer, John, op haar werkplek en begon haar te treiteren met verhalen over zijn tijd in Frankrijk tijdens de Eerste Wereldoorlog. Spowart zei dat John tegen zijn jongere zus zei: 'Weet je wat jou anders maakt dan de vrouwen in Frankrijk? Het is dat ze kunnen vliegen, en jij niet.' Op dat moment besloot Bessie Coleman dat ze piloot zou worden.

Coleman ontdekte echter al snel dat het als jonge zwarte vrouw geen gemakkelijke taak was om een ​​plek in de VS te vinden om een ​​vliegbrevet te halen. Maar ze liet zich daardoor niet ontmoedigen om haar droom na te jagen. Ze spaarde opnieuw haar geld, leerde Frans spreken en reisde in 1919 naar Noord-Frankrijk waar ze studeerde aan de vliegschool die was opgericht door luchtvaartpioniers Gaston en René Caudron. Twee jaar later, op 15 juni 1921, behaalde Bessie Coleman haar vliegbrevet van de wereldberoemde Internationale Luchtvaartfederatie .

Geld verdienen en een verklaring afleggen

De pas gelicentieerde piloot keerde terug naar de Verenigde Staten, maar realiseerde zich dat ze, om geld te verdienen, vliegtuigen moest besturen als entertainment. Coleman begon door het hele land te stormen en het publiek in vervoering te brengen met haar wilde stunts zoals loop-de-loops, lopen op de vleugels van het vliegtuig en parachutespringen uit cockpits. 'Ze moest zich aantrekkelijker maken voor de massa, zodat ze zouden betalen om haar te zien en niet iemand anders', legde Spowart uit. 'Ze was bereid alles te doen om ervoor te zorgen dat mensen haar zouden zien vliegen.'

kiki nyemchek dansen met de sterren

Naarmate haar populariteit groeide, gebruikte Coleman haar platform om een ​​statement te maken over burgerrechten. Ze zou weigeren op te treden tenzij de menigte bij haar shows gedesegregeerd was en alle aanwezigen dezelfde poorten gebruikten. 'Een van haar beroemde citaten is 'De lucht is de enige plek zonder vooroordelen'. En ze had helemaal gelijk', zei Spowart. 'Ze was niet alleen Afro-Amerikaanse, maar ook een vrouw. Met die combinatie had ze niet moeten kunnen doen wat ze deed.'

Na jarenlang vliegtuigen te hebben geleend, had Coleman eindelijk genoeg geld gespaard om haar eigen vliegtuig te kopen. Maar tijdens een oefenvlucht viel de motor van het vliegtuig af en het kostte een duikvlucht naar de grond. Coleman brak haar been en brak haar ribben. Het duurde bijna twee jaar, maar uiteindelijk keerde ze terug naar de lucht, vloog ze tentoonstellingen en deed ze af en toe een parachutesprong.

Ze opende ook een schoonheidssalon in Orlando, Florida in de hoop genoeg geld in te zamelen om een ​​andere droom van haar te verwezenlijken: een eigen vliegschool openen. 'Voor iemand die zo hard moest werken om zijn vliegbrevet te halen, wilde ze natuurlijk een vliegschool openen', zegt Spowart. 'Ze wilde ervoor zorgen dat mensen zoals zij en mensen met een passie voor vliegen een kans zouden krijgen waar ze buitengewoon hard voor heeft moeten werken.'

In 1926 had ze genoeg geld gespaard om een ​​tweede vliegtuig te kopen. Maar op 30 april 1926 maakte Coleman's vliegtuig in een verschrikkelijke speling van het lot opnieuw een duikvlucht. Het vliegtuig raakte in een neerwaartse spiraal en sloeg ondersteboven, waardoor Coleman uit de open cockpit werd geslingerd. Ze viel 500 voet op de grond en stierf op slag. Ze was net 34 jaar oud.

Impact en inspiratie

Bijna 15.000 mensen woonden de begrafenis van Coleman in Chicago bij. Spowart zei dat het een bewijs is van de ongelooflijke erfenis die de baanbrekende vlieger achterliet. 'We hebben allemaal helden nodig, en mensen als Bessie Coleman dienen als een held', zei Spowart. 'Mensen die heel hard vechten om hun dromen te volgen, zijn altijd een inspiratiebron. En hoe meer we deze ongelooflijke vrouwen en hun impact kunnen vieren en eren, hoe meer ze in de schijnwerpers staan, zodat kleine meisjes zoals Noa kunnen zeggen dat ik zoals zij wil zijn.'

Noa Lewis als Bessie Coleman Noa Lewis als Bessie ColemanKrediet: De familie Lewis

Over Noa gesproken, ze heeft een '10' voor dat schoolproject. En daarbij leerde haar lerares en iedereen om haar heen het verhaal van Bessie Coleman.

Toen we vroegen welke les Bessie Coleman ons allemaal kan leren, antwoordde Noa: 'Ik denk dat ze mensen zal helpen denken dat als ze een droom hebben die ze willen volgen, ze die ook kunnen doen. Zelfs als ze niet veel mensen hebben die dachten dat ze het zouden kunnen.'